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Polonio hallado en pertenencias de Arafat es una material muy radioactivo

El polonio, encontrado en cantidades anormales en los efectos personales de Yaser Arafat tras su muerte, es un material altamente radioactivo que ya podría haber causado el deceso en 2006 en Londres del disidente ruso Alexander Litvinenko.

El polonio se utiliza habitualmente como fuente de rayos alfa para la investigación y la medicina, pero también, entre otras cosas, como fuente de calor en los vehículos espaciales.

Es un semimetal gris plateado, de masa atómica 210 (símbolo 210Po), el número 84 en la tabla periódica de los elementos de Mendeleiev, que se sublima (pasa del estado sólido al gaseoso) con rapidez, desde los 50 grados centígrados.

Su vida media (plazo en el que pierde la mitad de su actividad) es de 138 días.

Soluble, muy tóxico en dosis ínfimas por inhalación o ingestión, el polonio está presente en el humo de los cigarrillos. Por sí solo, puede provocar cáncer por inhalación en los animales de laboratorio.

El polonio fue el primer elemento descubierto, en 1898, por la física francesa de origen polaco Marie Sklodowska-Curie, en colaboración con su marido, Pierre Curie. En honor a su país natal, le dio a este elemento el nombre de polonio.

Marie Curie llevaba a cabo, tras el descubrimiento de "rayos uránicos" por Antoine Becquerel, investigaciones sobre la radioactividad de pecblenda procedente de las minas de plata de Bohemia.

La pecblenda, que contiene esencialmente polonio, es un óxido de uranio utilizado desde hace varios siglos como aglutinante en los barnices para cerámicas.

Sin embargo, en 10 gramos de uranio hay, como máximo, una milmillonésima (0,000000001) de gramo de polonio, el más raro de los elementos naturales.

El polonio fue utilizado para envenenar en 2006 en Londres a Alexander Litvinenko, un ex espía ruso que se había convertido en opositor al presidente Vladimir Putin.

Rusia se negó a extraditar a un ex agente de los servicios secretos soviéticos (KGB), principal sospechoso del homicidio de Litvinenko, considerado el primer "asesinato radiológico" conocido.

La muerte de Litvinenko, que acababa de recibir la nacionalidad británica, tensó las relaciones entre Gran Bretaña y Rusia, que se deterioraron a niveles no vistos desde la Guerra Fría, después de que Scotland Yard confirmara que su muerte había sido un asesinato.

En el caso de Arafat, el Institute for Radiation Physics de Lausana (Suiza), que analizó muestras biológicas extraídas de sus efectos personales, entregados a su viuda por el hospital militar francés de Percy, donde murió el 11 de noviembre de 2004, descubrió allí "una cantidad anormal de polonio", según un documental difundido el martes por el canal de televisión Al Jazeera.

Arafat se enfermó en su cuartel general de Ramala, en Cisjordania, sitiado por el ejército israelí, y falleció el 11 de noviembre de 2004 en Percy.

Su muerte es un enigma. Los casi 50 médicos que lo atendieron no precisaron la razón exacta del rápido deterioro de su estado. Los palestinos acusaron a Israel de haberlo envenenado.

alc/vl/dmc/me

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